¿Qué significa la etiqueta del USDA en los alimentos?

Eliges una manzana orgánica perfecta o un corte de carne de res alimentada con pasto y notas que la pequeña etiqueta del USDA te devuelve la mirada.

Etiqueta orgánica USDA en una barra de chocolate

Usted sabe que el sello de aprobación del USDA es probablemente algo bueno, pero en realidad no está seguro de lo que significa la etiqueta.

Todos merecemos saber qué significan esas pequeñas pegatinas, y también qué no significan. Después de todo, lo que ponemos en nuestros cuerpos importa. Cuanto más conozcamos cómo se fabrican nuestros alimentos y qué contienen, más saludables podremos ser.

Así que aquí está su guía para comprender los entresijos del etiquetado del USDA y lo que significa para su salud y bienestar.

¿Qué es el USDA?

Antes de que podamos profundizar en el significado detrás de esas etiquetas del USDA, debemos entender qué es el USDA, por qué se formó en primer lugar y cuál es su papel en la regulación de los alimentos que comemos.

Historia del USDA

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) se formó en 1862, cuando Abraham Lincoln firmó una ley que lo establecía como una entidad gubernamental que supervisaba la alimentación, la agricultura, los recursos naturales y las políticas públicas. En el mensaje final de Lincoln al Congreso dos años después, se refirió al USDA como “El Departamento del Pueblo”.

El USDA ha estado regulando y protegiendo los alimentos que consumimos durante décadas y durante muchas generaciones de la vida estadounidense. Actualmente está compuesto por 29 agencias federales en 4500 ubicaciones en los EE. UU. y en el extranjero, y emplea a unas 100 000 personas.

USDA contra FDA

Es fácil sentirse confundido acerca de la diferencia entre el USDA y la FDA (Administración de Alimentos y Medicamentos). Después de todo, ambas son agencias gubernamentales de los EE. UU. que desempeñan un papel clave en la regulación de los alimentos que comemos.

Aquí hay una hoja de trucos rápida sobre las diferencias entre las dos organizaciones:

USDA

  • El USDA apoya principalmente la agricultura y supervisa la producción de carne, aves y huevos.
  • El USDA también regula el etiquetado orgánico de nuestros alimentos.

FDA

  • La FDA regula la mayoría de los alimentos que comemos, incluidos los alimentos envasados, los lácteos, los aditivos alimentarios, el alcohol y los productos agrícolas.
  • La FDA también regula los medicamentos, los suplementos dietéticos y es responsable de la mayoría de las etiquetas de nuestros alimentos, incluida la «etiqueta de información nutricional» que se ve en los alimentos fabricados comercialmente.
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La misión del USDA

El objetivo principal del USDA, según su sitio web, es “brindar liderazgo en alimentación, agricultura, recursos naturales, desarrollo rural, nutrición y temas relacionados con base en políticas públicas, la mejor ciencia disponible y una gestión eficaz”.

El USDA se ve a sí mismo como un defensor del consumidor, que busca compartir los últimos datos científicos sobre seguridad alimentaria y nutrición, asegurando que el público permanezca educado, saludable y pueda consumir alimentos de manera segura. De acuerdo con los objetivos estratégicos del USDA para 2018-2022, el objetivo de cara al futuro es promover y preservar el desarrollo agrícola, fortalecer la economía agrícola y apoyar la sostenibilidad.

¿Qué significa realmente la etiqueta nutricional del USDA?

Bien, volvamos a la parte más importante aquí. ¿Qué significan realmente esas etiquetas y calcomanías del USDA?

Centrémonos en las etiquetas del USDA que normalmente ve en los alimentos que compra en el supermercado. Verá dos tipos de etiquetas del USDA en estos alimentos:

  1. Etiquetas relativas a la carne
  2. Etiquetas que describen el estado orgánico de los alimentos

Esto es lo que significan estos dos tipos de etiquetas USDA:

1. Etiquetas de carnes, aves y huevos del USDA

El Servicio de Inspección y Seguridad Alimentaria (FSIS, por sus siglas en inglés) del USDA es la principal entidad encargada del etiquetado de alimentos para productos cárnicos, avícolas y de huevo. Específicamente, el USDA regula los siguientes productos:

  • Carnes y aves, nacionales e importadas (excepto carne de caza)
  • Productos que contengan carne o aves, incluidos alimentos congelados, pizza y guisos
  • Productos que incluyen huevos (líquidos, congelados, secos y pasteurizados)
  • Bagre

Las etiquetas del USDA que se ven con mayor frecuencia en los productos de carne, aves y huevos tienen que ver con la inspección y, a menudo, contienen lenguaje como «Inspeccionado por la salubridad del USDA» o «Empacado bajo inspección continua del USDA».

También puede ver etiquetas del USDA relacionadas con el grado de un producto cárnico. Estas etiquetas incluyen USDA’s Prime, USDA Choice y USDA Select. El USDA clasifica su carne de res de dos maneras: cuán tierna, jugosa y sabrosa es la carne, y también cuánta carne magra utilizable se puede encontrar en la carcasa.

Aquí hay un desglose de las etiquetas:

  • La etiqueta USDA Prime significa que la carne se produjo a partir de ganado joven y que la carne tiene mucho veteado, lo que describe las vetas blancas de grasa que se encuentran en la carne.
  • La etiqueta USDA Choice describe una carne de más alta calidad. Esta carne tiene menos veteado que la carne de primera calidad y se cree que es mejor para asar a la parrilla, rostizar y asar a la parrilla.
  • La etiqueta USDA Select indica que la carne es más magra que la carne selecta y de primera calidad. La carne es tierna, pero menos jugosa que las demás.

2. Etiquetas orgánicas USDA

Además de las etiquetas del USDA relacionadas con la carne, la etiqueta “orgánica” es una de las únicas etiquetas que el USDA aplica estrictamente.

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Probablemente haya visto la etiqueta orgánica del USDA muchas veces. Es esa etiqueta verde y blanca con las palabras «USDA» arriba y «Orgánico» debajo.

Lo que quizás no sepas es lo que significa la etiqueta. El USDA lo desglosa en su sitio web, describiendo exactamente qué requisitos deben cumplirse para que un alimento sea etiquetado como orgánico por el USDA.

Estos son los cuatro criterios principales:

1. El alimento debe producirse sin el uso de ingeniería genética, radiación ionizante y lodos de depuradora.
2. Los alimentos no pueden contener ciertas sustancias y pesticidas.
3. La fabricación de los alimentos debe ser supervisada por un agente autorizado por el Programa Nacional Orgánico del USDA y seguir todas las reglamentaciones orgánicas del USDA.
4. El alimento debe estar certificado oficialmente por el USDA.

¿Qué significan los términos alimentarios más comunes que ves?

En estos días, «natural» puede describir muchas cosas, y cuando se trata de etiquetas de alimentos, no siempre está claro qué podría significar una designación en particular. Nuevamente, esa pequeña etiqueta blanca y verde orgánica del USDA es la única etiqueta regulada por el USDA, y es realmente la única que vale la pena considerar si su objetivo es comer alimentos orgánicos.

Entonces, ¿qué significan las otras etiquetas de alimentos «naturales» y orgánicos? ¿Tiene el USDA algún papel en la regulación de estas etiquetas?

“Natural” o “Totalmente Natural”

Estas etiquetas son básicamente una en la que el USDA no tiene ninguna definición oficial de «natural» o «totalmente natural», al menos cuando se trata de frutas y verduras. El USDA permite la etiqueta «natural» en relación con los productos cárnicos. En este caso, “natural” se refiere a productos de carnes y aves que no contienen ingredientes artificiales ni colorantes añadidos y que están mínimamente procesados.

100% orgánico

Etiquetar un producto como 100 % orgánico no es algo que una empresa de fabricación de alimentos pueda hacer por su cuenta. Cualquier iteración de la palabra «orgánico» en una etiqueta solo tiene credibilidad si el USDA está involucrado.

Según el USDA, un producto puede etiquetarse como 100 % orgánico si todos los ingredientes del producto son 100 % orgánicos certificados por el USDA. Cualquier equipo de procesamiento utilizado debe ser orgánico, la etiqueta debe incluir el sello orgánico del USDA y todos los ingredientes orgánicos deben estar identificados y claramente etiquetados.

“Hecho con” Orgánico

A menudo ve etiquetas que indican que alguna porción de la comida que está a punto de comer contiene ingredientes orgánicos. Pero, ¿cómo saber si estas afirmaciones son reales? Si bien no puede usar una etiqueta orgánica del USDA en un producto a menos que cumpla con todos los estándares de etiquetado orgánico del USDA, el USDA permite el etiquetado orgánico «hecho con» en productos que cumplen con ciertos criterios.

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Los productos con la etiqueta «hecho con» deben contener al menos un 70 % de ingredientes orgánicos, de acuerdo con las pautas del USDA. Estos productos deben indicar el agente certificador en el panel de información, y tienen prohibido usar el sello USDA Organic en cualquier parte del producto. Todos los ingredientes orgánicos deben estar específicamente identificados.

Free Range, Free Roaming o Cage-Free

Para que el USDA considere un producto avícola de “rango libre”, el fabricante debe demostrar que el ganado tenía acceso al exterior. Sin embargo, esta definición algo vaga es todo lo que tenemos del USDA, y parece que no hay medios para la certificación, supervisión o aprobación.

Alimentado con pasto

Solía ​​haber criterios regulados por el USDA para la etiqueta, «alimentado con pasto». Sin embargo, el USDA se retiró del estándar de declaración de ganado alimentado con pasto en 2016, lo que significa que ya no existen estándares regulados por el gobierno para la etiqueta «alimentado con pasto».

Cuando las marcas usan la etiqueta «alimentado con pasto» en sus productos, generalmente significan que las vacas han sido alimentadas 100% con pasto, o casi, y se les ha dado libre acceso al aire libre. Una vez más, es difícil verificar estas afirmaciones porque el USDA ya no supervisa la etiqueta «alimentado con pasto».

Libre de hormonas

El USDA permite el uso de hormonas en ganado vacuno y lechero. Por lo general, si ve una etiqueta que dice «sin hormonas» en su carne de res o producto lácteo, significa que no se han agregado hormonas adicionales.

De acuerdo con el sitio web del USDA, en primer lugar, nunca se permite que los productos de carne de cerdo y aves contengan hormonas, por lo que no se puede usar una etiqueta de «libre de hormonas» o «sin hormonas añadidas». En términos de carne de res, se puede permitir una etiqueta de «sin administración de hormonas» si el fabricante presenta evidencia suficiente al USDA que demuestre que los productos se criaron sin hormonas.

Sin embargo, si desea estar más seguro de que la carne que está consumiendo no contiene hormonas, es mejor que busque la etiqueta orgánica blanca y verde del USDA. La carne y los productos lácteos con esa etiqueta adherida a ellos se crían sin la administración de antibióticos u hormonas.

Conclusión: apéguese a las etiquetas USDA

¿Todavía te sientes confundido acerca de lo que realmente significan todas esas molestas etiquetas en tus frutas, verduras, carnes y productos lácteos? Su mejor apuesta es simplemente prestar atención a las etiquetas de alimentos certificadas por el USDA en su comida e ignorar el resto.

Puede ser fácil dejarse engañar por etiquetas como «totalmente natural» y «sin hormonas». Si bien estas etiquetas pueden tener cierta relevancia en algunos casos, pasar por una designación de etiqueta de un tercero generalmente no es el enfoque más inteligente, especialmente cuando la parte que etiqueta está tratando de venderle un producto en particular.

Si su objetivo es obtener información confiable y confiable sobre sus alimentos, las etiquetas de alimentos del USDA son el camino a seguir. Estos son verdaderamente el estándar de oro en el etiquetado de alimentos.

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