Biodegradables vs compostables

En el mundo del reciclaje, existen varios términos que pueden ser difíciles de desglosar (al igual que ciertos tipos de plástico).

esponja de mar amarilla, cuerda

Dos de las frases más utilizadas son biodegradable y compostable, pero muchas personas no entienden las diferencias fundamentales entre las dos.

Esta confusión en torno a los productos biodegradables frente a los compostables puede dificultar la decisión de tirar los productos de plástico usados ​​en el contenedor de reciclaje o en la basura.

En resumen, la diferencia entre los dos términos es que los productos biodegradables se deterioran naturalmente con el tiempo, mientras que los artículos compostables requieren un entorno específico para convertirse en compost, pero se descomponen más rápidamente y, a menudo, se pueden reciclar y reutilizar.

¿Qué significa biodegradable?

Los materiales biodegradables están definidos por la Sociedad Estadounidense de Pruebas y Materiales (ASTM) como cualquier cosa que se degrada por la acción de microorganismos naturales, como bacterias, hongos y algas. Por lo general, los productos derivados de plantas, animales o minerales naturales son biodegradables.

Sin embargo, los objetos que se definen como biodegradables se extienden mucho más allá de las plantas y los alimentos. Elementos como el papel y las cajas de cartón también se pueden clasificar como productos biodegradables, aunque tardarán mucho más en degradarse a un nivel microscópico.

Incluso se podría argumentar que el plástico es biodegradable porque eventualmente se descompone, pero este proceso puede llevar siglos. Estas sustancias eventualmente se descompondrán en dióxido de carbono, agua y otras formas de material orgánico.

Una manzana, por otro lado, es algo en lo que todos podemos estar de acuerdo. Para algo como una manzana, este proceso probablemente tomaría algunos meses.

Ya sea que tome un mes o un milenio, todo lo que fabricamos finalmente se desintegrará en polvo y volverá a los elementos naturales. Al definir cuáles de estas sustancias son biodegradables, los científicos y los funcionarios de salud pública a menudo hacen algunas preguntas principales:

  • ¿El objeto vino de la naturaleza?
  • ¿Ha sufrido un nivel excesivo de modificación o procesamiento artificial?
  • ¿Cuáles son las condiciones necesarias para que se produzca el deterioro en lo que consideran un tiempo razonable? ¿El objeto tiene un impacto positivo o neutral en un ecosistema?
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¿Qué significa compostable?

El compostaje es una forma de biodegradabilidad que transforma los desechos orgánicos, como restos de comida y hojas caídas, en humus, un material de color marrón oscuro que puede proporcionar nutrientes valiosos al suelo. A diferencia de muchos materiales biodegradables, los productos compostables son útiles para el medio ambiente. Incluso puedes hacer composta en casa.

Los propietarios de viviendas también pueden utilizar su propia pila de abono en el patio trasero y reciclar los desechos orgánicos para crear un acondicionador de suelo. El compost resultante mejorará la estructura del suelo, ayudándolo a retener agua y nutrientes. En definitiva, estos esfuerzos se suman para crear un mundo que sea más sostenible y mejor para todos.

La especificación ASTM D6400 se refiere a productos compostables que pueden procesarse en instalaciones de compostaje municipales o industriales, trazando la línea entre los productos que pueden descomponerse o compostarse y biodegradarse. La norma ASTM D6400 se creó específicamente para identificar los plásticos que cumplen con estos estándares.

De acuerdo con esta certificación de ASTM, los materiales biodegradables deben desintegrarse en 12 semanas y biodegradarse al menos un 90 % en 180 días en una instalación de compostaje. Se debe dejar aproximadamente un 10% de material sólido al final del proceso de seis meses, ya sea como compost o biomasa y agua.

Esto es lo que preguntan los científicos y los funcionarios de salud pública al definir los materiales compostables:

  • ¿Puede el material transformarse en residuos orgánicos útiles para el medio ambiente?
  • ¿El material compostable es un tipo de alimento o sustancia orgánica para empezar?
  • ¿Cuánto tiempo tardará el material en descomponerse y puede componerse de manera oportuna?
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Plásticos biodegradables vs compostables: ¿cuál es la diferencia?

Cuando intente distinguir entre productos biodegradables y compostables, piense en biodegradable como un término general y compostable como un término subyacente.

Polyethics Industries, un fabricante certificado por BPI.

Este tipo de productos se fabrican con polímeros hidrolizables, compuestos químicos que se degradan con el tiempo cuando entran en contacto con el agua, ingrediente clave en el compostaje. A diferencia de otros tipos de plásticos, se descomponen en elementos que el suelo puede absorber y el proceso lleva menos de 180 días, no más de 1000 años.

Las instalaciones de compostaje y las empresas industriales reciclan estos plásticos envolviendo pilas de compost bajo lonas a temperaturas de más de 50 grados centígrados (aproximadamente 122 grados Fahrenheit). Después de unos 150 días se vuelve utilizable. Dependiendo del tipo de producto, las instalaciones a veces agregan agua tibia con una mezcla de nutrientes para acelerar el proceso de descomposición.

No intente compostar estos plásticos en su hogar. Es mucho más fácil donarlos a las instalaciones adecuadas.

También vale la pena mencionar la diferencia entre bioplásticos, plásticos biodegradables y plásticos oxo-degradables.

Los bioplásticos están hechos de materiales orgánicos no tóxicos como el almidón de maíz y, por lo general, se descompondrán en unas pocas semanas sin liberar toxinas en el suelo o el agua. Sin embargo, no se debe dejar que los bioplásticos se descompongan en un vertedero, ya que estos desechos producen gas metano durante el proceso de biodegradación. En cambio, estos materiales de origen vegetal deben llevarse a una instalación de compostaje comercial para biodegradarse adecuadamente.

El plástico biodegradable es químicamente diferente de los bioplásticos, ya que tienen una base de petróleo y se mezclan con un aditivo que hace que el proceso de biodegradación sea mucho más rápido. A veces, los dos tipos de plástico se combinan entre sí, pero la distinción es importante.

Finalmente, hay plásticos clasificados como oxo-degradables, que imitan la biodegradación pero en realidad permanecen en el medio ambiente por tiempo indefinido. Los oxo-degradables están hechos de un plástico convencional mezclado con un aditivo, lo que hace que el plástico se fragmente en microplásticos. Sin embargo, los productos degradables no se descomponen a nivel molecular, por lo que dejan atrás los desechos microplásticos hasta que se descomponen por completo.

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Productos biodegradables vs compostables: las diferentes etiquetas a tener en cuenta

Los alimentos y sustancias orgánicas similares son inherentemente compostables, pero la situación no es tan simple para otros productos.

La etiqueta compostable

La Comisión Federal de Comercio [FTC] permite a las marcas etiquetar sus productos como compostables si «todos los materiales en el producto o paquete se descompondrán o se convertirán en parte de compost utilizable (por ejemplo, material de acondicionamiento del suelo, mantillo) en un de manera segura y oportuna en un programa o instalación de compostaje apropiado, o en una pila o dispositivo de compostaje doméstico”. En este caso, “manera oportuna” significa a la tasa de los materiales circundantes en la pila de compostaje.

La etiqueta biodegradable

Cuando se trata de reclamos de biodegradabilidad, la FTC declaró que los productos deben descomponerse por completo dentro de un año de su eliminación. Algunos de estos productos son compostables, incluso si no tienen esa afirmación. Si le gusta el compostaje, investigue caso por caso.

Las empresas que deseen corroborar aún más la afirmación de que llevan productos compostables pueden solicitar la certificación del Instituto de Productos Biodegradables [BPI]. Las reglas de certificación de BPI se escribieron para las personas de la industria, no para los consumidores. No obstante, encontramos un código con un requisito que es relativamente fácil de entender para todos: el 90% del carbono en un artículo debe desintegrarse dentro de los 180 días.

Los productos biodegradables pueden no ser compostables, pero aún así son valiosos para el medio ambiente. Puede que no le devuelvan tanto a la tierra, pero al menos ocupan menos espacio en los vertederos.

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